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MODIFICACIONES GENETICAS: UN JUEGO PELIGROSO

Oct 29 2003

Por Peter Rosset (888 palabras)

OAKLAND, Oct (IPS) La Royal British Society lanzó la semana pasada un
nuevo estudio sobre los impactos ambientales de los cultivos genéticamente
modificados (GM). Aunque la investigación examinó solo uno de los problemas
potenciales, sus resultados añaden otra preocupación a la abultada
lista de riesgos ecológicos asociados con los cultivos transgénicos.

Los autores se propusieron contestar una interrogante muy limitada:
si la biodiversidad vegetal y animal, o sea, la vida silvestre,
resulta afectada por el cambio en el uso de herbicidas en campos
sembrados con cultivos modificados para tolerar herbicidas de marcas
particulares.

El estudio no fue encarado acertadamente. Los autores compararon sólo tres
cultivos GM -remolacha, colza y maíz- cada uno con «sus» herbicidas,
versus cultivos convencionales al estilo «Revolución Verde,» que utilizan
otros herbicidas.

Un mejor diseño experimental habría comparado también los cultivos GM con
cultivos manejados ecológicamente, es decir, que no usan herbicidas en
absoluto. Los autores tampoco se plantearon ninguno de los problemas
relacionados con la naturaleza transgénica de los cultivos. Más bien
prefirieron enfocar sólo un efecto secundario: el impacto de los
patrones cambiantes en el empleo de los herbicidas.

No obstante, el estudio comprobó serios impactos sobre la biodiversidad. En
dos de los tres cultivos estudiados, los herbicidas afectaron drásticamente
la biodiversidad vegetal, y en consecuencia, también se registraron
repercusiones muy negativas en pájaros, abejas y mariposas. Esto cierne el
riesgo de una grave alteración de los ecosistemas en áreas sometidas
a un amplio empleo de cultivos GM tolerantes a los herbicidas.

Los riesgos señalados en esta investigación se suman a la larga lista
de peligros potenciales identificados en otros estudios. Sólo en
relación con el uso intensivo de herbicidas en cultivos GM, se temen
efectos negativos sobre la biodiversidad microbiana en el suelo y, por ende,
sobre la fertilidad del suelo. Y según parece, en algunos casos, los
cultivos GM tolerantes a herbicidas son más susceptibles a
enfermedades, y en general, pueden ser menos vigorosos que las
variedades normales.

La naturaleza imprecisa de la inserción de genes extraños produce además
problemas inesperados, por ejemplo, el reventazón de los tallos de algunas
variedades de soya tolerantes a herbicidas en condiciones de alta
temperatura, lo que provoca grandes pérdidas para los agricultores. Esto se
agrega al hecho de que los cultivos GM tolerantes a herbicidas
rinden, en promedio, cinco por ciento menos que las variedades
normales.

Mientras que la variedades tolerantes a herbicidas constituyen el grueso de
los cultivos GM, los llamados «cultivos Bt,» que han sido modificados para
contener sus propios insecticidas, siguen en orden de importancia. También en
ellos se ha verificado una serie de riesgos ecológicos. Por ejemplo,
científicos suizos hallaron que el insecticida no solo mata los insectos
nocivos a los que está dirigido, sino a muchos otros que son en realidad
enemigos naturales de los primeros, ya que son depredadores y
parásitos que se nutren de ellos.

Simulaciones matemáticas efectuadas en la Universidad de California
muestran que este efecto, que implica la eliminación del control natural de
las poblaciones de insectos plagas, a menudo invalida el efecto del gen
Bt. El resultado más probable de varios años de siembra de cultivos
Bt, es que el agricultor deberá enfrentar plagas más graves e
incontrolables, debido a que la biodiversidad de los insectos que
antes operaba en su favor, habrá dejado de existir.

Más aún, científicos asociados a la Agencia de Protección
Ambiental (EPA) de Estados Unidos, entre otros, descubrieron
que el efecto del insecticida Bt persiste en el suelo mucho
después de la cosecha, con serios impactos negativos sobre la
biodiversidad del suelo, y posibles efectos negativos sobre su
fertilidad.

Como si esto fuera poco, el «escándalo GM» del maíz en México se
agrava cada vez más debidos a nuevas revelaciones. Allí, las
variedades locales de maíz desarrolladas durante milenios por las
comunidades indígenas han sido contaminadas por polen GM proveniente
de plantaciones ilegales de variedades GM.

El estudio más reciente, llevado a cabo por organizaciones de campesinos e
indígenas, descubrió no solo que la contaminación se ha difundido mucho más
de lo que se informó inicialmente, sino que se registraron contaminaciones
múltiples en donde una sola planta contenía varios transgenes que
provenían, cada uno, de una diferente variedad patentada.

El aspecto más serio de esta contaminación en México surge de una evidencia
preliminar que muestra que un gen «promotor» insertado en todas las
variedades GM, puede provocar inestabilidad genética en las variedades
criollas, lo que potencialmente puede ocasionar la degradación y la pérdida
de estas variedades obtenidas durante milenios de cruces y selecciones.

Parece que cada nuevo estudio añade nuevos riesgos a una lista ya
sobrecargada. En muchos casos estos riesgos, como la disminución de
la fertilidad del suelo, la reducción del control natural de las
plagas, y la pérdida de variedades criollas, perjudicarán más
gravemente a los agricultores pobres que a los ricos. Los campesinos
e indígenas pobres carecen de dinero para la compra de fertilizantes
y plaguicida; más bién dependen del control natural de las plagas, de
los mecanismos ecológicos que regulan la fertilidad del suelo, y de
las variedades de cultivos criollos que son adaptadas a sus
condiciones locales. Se trata, entonces, de riesgos que amenazan su
existencia.

¿Cuándo tomarán en serio los gobiernos el principio de precaución? ¿Cuándo
se decidirán a proscribir el comercio internacional y el cultivo de estas
innecesarias y peligrosas variedades manipuladas de cultivos?
(FIN/COPYRIGHT IPS)

(*) Peter Rosset es biólogo y co-director del Institute for Food and
Development Policy, también conocido como Food First (www.foodfirst.org),
con sede en Oakland, California.

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