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Europa tambien quiere llegar a Marte

Feb 17 2004

Por Julio Godoy (Tierramérica)*

PARIS, feb (Tierramérica) La Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en inglés) anunció que planea enviar una primera misión tripulada a Marte en 2033. Pero le esperan tres décadas de arduo trabajo en la creación de tecnologías, aún inexistentes, para lograrlo.

«Nosotros tenemos un calendario detallado que debemos satisfacer antes de enviar una misión tripulada a Marte», dijo a Tierramérica el director de investigaciones de la agencia a cargo de misiones tripuladas, Dietrich Vennemann.

«La ESA debe primero confirmar las premisas técnicas establecidas por
sus ingenieros durante los últimos tres años», señaló.

La investigación de Marte forma parte del programa Aurora, lanzado en
2001 por la Unión Europea para la exploración del Sistema Solar.

El calendario hacia una misión tripulada al planeta rojo se abre en
2007 con una misión destinada a probar tecnología para el reingreso a gran
velocidad de una nave especial a la atmósfera terrestre.

«Esa misión es un primer gran desafío técnico. A fin de reducir la
duración de una misión a Marte, hemos calculado que la velocidad mínima
necesaria es 12 kilómetros por segundo. Hasta hoy, la ESA ha usado naves
capaces de viajar a una velocidad máxima de 7,6 kilómetros por segundo.
Entre ambas velocidades, y dadas las consecuencias sobre la resistencia de
materiales que se derivan de ellas, hay una diferencia abismal», destacó
Vennemann.

En 2009, si la ESA consigue alcanzar velocidades satisfactorias,
enviará una primera nave de investigación biológica a Marte, a fin de
obtener pruebas minerales y gaseosas del planeta rojo, con el fin de
identificar huellas de vida pasada o presente. Estas pruebas serían
transportadas a la Tierra entre 2011 y 2014.

«Nuestras primeras misiones deberán operar con microtecnología que
pueda ser transportada en una nave espacial y ser usada en Marte. Esa
microtecnología va a ser desarrollada para el análisis en gran escala de
las muestras minerales y gaseosas de Marte que consigamos traer a la
Tierra», indicó a Tierramérica el director del programa Aurora, Franco Ongaro.

La ESA planea probar hacia 2014 tecnologías de apoyo a misiones
tripuladas, como sistemas para respiración y equipo de protección contra la
radiación solar. De 2014 a 2018 ensayará propulsión con energía solar,
aterrizaje controlado, órbitas y armado de naves en el espacio.

Vennemann recordó que la atmósfera de Marte consiste mayoritariamente
en bióxido de carbono, irrespirable para el ser humano, y que la radiación
solar es mucho más elevada que en la Tierra. «Antes de enviar astronautas a
Marte, tenemos que desarrollar la tecnología necesaria para superar estos
dos obstáculos, y ser capaces de establecerla en forma permanente y
utilizable en ese planeta», precisó.

Además, los viajes espaciales tripulados realizados durante los últimos
40 años han durado no más de 400 días, y «una misión tripulada a Marte
durará probablemente unos mil días. Eso significa que tenemos que trabajar
mucho para crear apoyos técnicos» a la supervivencia en el espacio, apuntó
el funcionario.

Ongaro afirmó que el envío de astronautas a Marte es indispensable para
llevar a cabo una investigación exhaustiva, dado que robots y computadoras
disponen de una capacidad reducida de análisis.

«En la historia de la investigación científica, todos los
descubrimientos han sido realizados por humanos. Los robots sólo ha
repetido experiencias ya conocidas», arguyó.

Por otro lado, «ver astronautas en el espacio ha motivado a miles de
jóvenes a estudiar matemáticas, biología o física, y ha ayudado a
fortalecer nuestro desarrollo científico», comentó el director del programa.

Sobre el costo de una misión tripulada a Marte, Ongaro opinó que sería
una buena inversión para Europa, ya que representaría menos de un dólar
anual por persona, y «gastamos un promedio de 50 dólares en cosméticos por
persona en un año, y un promedio de 10 dólares por persona por año en ir al
cine».

«La mitad de los gastos reingresarán en las cajas de los Estados en
forma de impuestos, y la otra mitad servirá para pagar salarios de
ingenieros y profesores, que incrementan el acervo científico del mundo»,
enfatizó.

La sonda europea Beagle II, que aterrizó en Marte en diciembre, perdió
contacto con la estación de control en la tierra, pero la primera nave
europea de exploración de Marte, Mars Express, es considerada un éxito total.

Esa nave ha enviado información a la Tierra desde que sus instrumentos
fueron encendidos, el 5 de enero, y alcanzó su órbita definitiva alrededor
de Marte el 28 de enero.

La Mars Express cuenta con un emisor de radio cuya señal es recibida en
Australia, para indagar la composición química de la atmósfera, la
ionosfera y la superficie de Marte. Y también posee la cámara fotográfica
Omega, con espectrómetro infrarrojo incorporado, que ha identificado agua y
dióxido de carbono congelados en la superficie de Marte.

Dispone asimismo de un laboratorio de análisis de plasma y de átomos
energéticos neutrales, llamado Aspera, para establecer si la erosión
causada por la radiación solar provocó la ausencia de agua en la superficie
marciana; y de un espectrómetro ultravioleta para medir la distribución de
ozono y de vapor de agua en la atmósfera de Marte.

Ongaro desmintió que la investigación espacial europea tenga fines
militares. «No se me ocurre ninguna utilidad militar de la investigación
espacial. Al contrario, la experiencia de los últimos 30 años prueba que la
investigación del universo ha creado un sentido gregario en la humanidad,
una inclinación hacia la paz», adujo.

Además, descartó la competencia con Estados Unidos, que anunció su
propia misión tripulada a Marte en fecha no prevista a partir de 2020.

«En ESA no nos sentimos en competencia con ninguna agencia espacial del
resto del mundo. Aquí trabajamos italianos como yo, alemanes como
Vennemann, y de todos los países de Europa. Incluso ingenieros canadienses
usan regularmente nuestros equipos», añadió.

* Publicado originalmente el 14 de febrero por la red latinoamericana
de diarios de Tierramérica. (FIN/Tierramérica/jg/mp/sc/04)

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