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Jim Grant – Unas cuantas instantáneas

Feb 1 2016

Por John Williams*

En noviembre de 1979, pasé aproximadamente unos incómodos 10 días en Ciudad de México, trabajando simultáneamente para dos directores ejecutivos de UNICEF que no tenían casi nada en común, excepto por supuesto, una devoción por ayudar a los niños pobres.

Henry Labouisse, director ejecutivo desde 1965, había sido embajador de Estados Unidos en Francia y una figura clave en la aplicación del Plan Marshall. A él le tocó aceptar el Premio Nobel de la Paz en nombre de UNICEF. Él había guiado UNICEF por los campos minados de las guerras de Biafra y deVietnam, ayudando a los niños en todos los lados.

Nacido en Louisiana, fue una figura patriarcal, elegante y cortés, un caballero de su tiempo, con un temperamento incandescente, que sólo raramente se exhibía.

Y era cauteloso. Cuando Peter Adamson produjo el borrador del primer informe sobre el Estado Mundial de la Infancia, Labouisse cambió el título por la situación de los niños en los países en desarrollo, ya que a su juicio, UNICEF no tenía derecho de hablar en nombre de los niños de los países ricos.

Con la ayuda de su director adjunto Dick Heyward, un australiano de intelecto formidable, Labouisse lideró un grupo de hombres experimentados y unas pocas mujeres, que habían ayudado a salvar a los niños en la Europa de la posguerra.

Después ampliar sus horizontes, UNICEF se convirtió en una agencia global. Su enfoque era prestar «servicios básicos» en el trabajo con comunidades pobres para asegurar una nutrición imprescindible y atención de salud, educación y vivienda. Esto suena obvio ahora, pero, como suele ocurrir en muchos casos, sólo resultó evidente después que alguien lo hizo.

Al inicio de la reunión de la Junta Ejecutiva del UNICEF en Ciudad de México, se anunció que Jim Grant, fundador y presidente del Consejo de Desarrollo de Ultramar, en Washington DC, sucedería a Labouisse en 1980 como director ejecutivo.

Esto se esperaba desde hacía mucho tiempo. De hecho, Labouisse había sentido desde hace algún tiempo que Grant no lo soltaba, lo que no lo hacía feliz. Anteriormente Grant había escrito a Labouisse, instándole a presentar metas en el trabajo de UNICEF; la propuesta fue desatendida en una corta y fría respuesta.

Ahora, en México, Grant estaba lleno de energía e ideas. En sus sesiones de estrategia con funcionarios seleccionados celebradas a primeras horas de la mañana, Labouisse no ocultaba su extrema irritación.

Tras el anuncio de la inminente nominación de Grant, los medios informativos clamaban por entrevistas. Fue entonces cuando me di cuenta de su capacidad desconcertante para ignorar situaciones que encontraba inconveniente. Reuters pidió detalles sobre el trabajo de Grant en Vietnam. Él nunca quiso hablar de esto; no estaba orgulloso de ello. Además, las divisiones internas de los Estados Unidos en Vietnam eran heridas todavía no cicatrizadas.

«Diles –me dijo Grant–que durante la guerra de Corea trabajé como, etc, etc». Era la primera vez que yo veía el brillo metálico en los ojos de Grant. Así que le respondimos a Reuters sobre Corea. Sorprendentemente, nunca nos insistió acerca de Vietnam. Grant había escapado.

Las reuniones del Consejo Ejecutivo se celebraban en la Plaza de las Tres Culturas y a medida que llegaba a su fin, Grant, que todavía no era el director ejecutivo, dijo que todos debemos juntarnos en la escalinata de la basílica cercana para una foto. «Vamos John –me gritó– ayúdame a conseguir colocarlos en sus lugares». Y comenzó a organizar a la gente en las escaleras de la iglesia, incluyendo a Labouisse, lo que no era una buena idea. Se tomaron las fotografías.

Más tarde, de vuelta en Nueva York, miramos las fotografías con un colega de la Oficina de la Junta Ejecutiva. «¿Quiénes son estas mujeres en el frente?», me preguntó, señalando algunas mujeres de rostro de piedra esculpida, que Grant había colocado. Cada uno de ellas aferraba una enorme pila de documentos.

Le dije que él debería saber quiénes eran todos los delegados, no yo. Pero, de repente me di cuenta que eran las mujeres de la limpieza de las salas de conferencias. Esto explica por qué tantos documentos desaparecieron misteriosamente. Los vendían como papel usado.

La energía de Grant era por supuesto increíble. Lisbet Palme, viuda del primer ministro sueco asesinado y durante un tiempo presidenta de la Junta Ejecutiva, comentó una vez que Grant parecía haber «superado las leyes del tiempo y del espacio que impiden que los simples mortales de estar en dos lugares al mismo tiempo.»

Yo no viajé mucho con Grant, pero una vez lo acompañé en una visita a Copenhague, donde UNICEF estaba abriendo un nuevo edificio de suministro, un periplo 40 horas de ida y vuelta,

Yo tengo una lesión en la parte inferior de la espalda desde mi juventud y mientras caminábamos por el terminal de llegadas, Grant insistió en llevar mi bolso, así como el suya. «Pero Jim –le dijo–¿cómo va a mirar la gente de alto rango del gobierno de Dinamarca que están ahí para saludarle y usted está llevando el maletín de su joven colega?». Grant se detuvo y dijo: «Tienes razón. Te digo como hacemos: voy a llevar tu bolso hasta que pasemos la aduana y yo lo llevo hasta que veamos quién está allí». Pero en lugar de eso, llevó los dos bolsos todo el camino, hasta que el chófer del coche oficial se apresuró a tomarlos.

En Copenhague, Grant se reunió la reina Margarita de Dinamarca, inauguró el nuevo edificio, dio dos conferencias de prensa, otorgadas con el gabinete danés, asistió a una cena formal y celebró tres reuniones de personal. Eso era bastante usual para él.

En un momento, debí responder algunos mensajes urgentes a Nueva York, así que me instalé en una oficina vacía y comencé a trabajar. Una atractiva mujer apareció en la puerta. Era la reina Margarita, recorriendo el nuevo edificio. «No, no, no se levante –me dijo– estoy encantada de ver que por lo menos alguien por aquí está trabajando». Y con una sonrisa, ella se despidió haciendo un saludo con la mano.

Como debido que parecía que su propósito era estar a trabajar sin parar, a Grant siempre le encantaba encontrar a la gente de UNICEF trabajando en momentos inesperados y en lugares insospechados. Así que cuando le conté mi encuentro con la Reina, estaba muy contento. «Por lo menos alguien está trabajando», se rió entre dientes, «¡Genial!»

He tratado aquí simplemente para dar algunos destellos de Jim Grant en el trabajo, dejando a los demás describir sus extraordinarios logros y dedicación.

Pero voy a concluir con apenas una observación sobre eso. La fuerza de Grant se sostenía en pilares simples. Sabía que los niños sanos son la clave para el futuro de una sociedad. Por lo tanto, él creía que todas las sociedades deberían convertir a los niños de su primera prioridad.

Pero aunque esto casi nunca sucedió, él siguió sin treguas impulsando la acción. Él creía que la realización de este cambio era una cuestión de comunicación y de voluntad.

Y eso él siempre tuvo. Nunca vaciló. O si lo hizo, nosotros nunca lo vimos.

*Periodista australiano. Trabajó muchos años en el sudeste asiático, para luego llegar a ser Director de Comunicaciones de UNICEF en Nueva York y más tarde, director ejecutivo de UNICEF – Australia en Sydney.

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